Немного истории

Криптовалюта — электронный механизм обмена, цифровой актив. Функционирование системы происходит в рамках распределённой компьютерной сетиТермин закрепился вследствие статьи o Bitcoin «Crypto currency» (Криптографическая валюта), опубликованной в 2011 году в журнале Forbes. Сам же автор Bitcoin, как и многие другие, использовал термин «электронная наличность».

Ключевой особенностью криптовалют является отсутствие какого-либо внутреннего или внешнего администратора. Поэтому банки, налоговые, судебные и иные государственные или частные органы не могут воздействовать на транзакции любых участников платёжной системы. Всё это обеспечивает необратимость сделок — никто не может отменить, заблокировать, оспорить или принудительно совершить транзакцию без доступа к приватному ключу владельца. Однако участники сделки могут добровольно временно взаимно блокировать свои средства в качестве залога или установить, что для завершения/отмены сделки требуется согласие всех (или произвольных дополнительных) сторон.
Криптография для конфиденциальных платежей начала использоваться с 1990 года в системе DigiCash  Дэвида Чома, компания которого обанкротилась в 1998 году. Однако, его платёжная система была централизованной.
Впервые термин «криптовалюта» начал использоваться после появления платёжной системы «Биткойн», которая была разработана в 2009 году человеком или группой людей под псевдонимом Сатоси Накамото. 
Позже появились форкиNamecoin (децентрализованная DNS для регистрации внутри доменной зоны .bit), Litecoin (использует хеширование scrypt), PPCoin (использует гибридный механизм proof-of-work/proof-of-stake, не имеет верхнего предела объёма эмиссии), Novacoin (аналогична PPCoin, но использует scrypt) и множество других форков.
До июля 2013 года программное обеспечение всех криптовалют, кроме Ripple, базировалось на открытом исходном коде системы «Биткойн». C июля 2013 года стали выпускаться самостоятельно разработанные платформы, которые помимо криптовалюты поддерживают различную инфраструктуру — биржевую торговлю, магазины, мессенджеры и прочее. К таким криптоплатформам относятся: BitSharesMastercoinNxt. Анонсируются и другие платформы.
Большинство криптовалют используются псевдонимно — все транзакции между всеми адресами (кошельками) общедоступны, но нет связки адреса с конкретным человеком. Однако личность владельца может быть установлена, если становится известна необходимая дополнительная информация. В концепте Zerocoin изложена возможность заменить псевдонимность на анонимность.
Самые распространённые криптовалюты:
Валюта
Код
Год появления
Автор
Сайт
Рыночная капитализация
Примечание
Bitcoin
BTC, XBT
2009
Сатоси Накамото
6 400
Первая и самая популярная криптовалюта, proof-of-work
Ethereum
ETH
2015
Виталик Бутерин
1 000

Ripple
XRP
2005, 2011
Ripple Labs Inc.
290
Платёжная система, биржа цифровых активов и криптовалюта. Исходный код не основан на коде Bitcoin.
Litecoin
LTC
2011
Coblee
150
proof-of-work
Peercoin 
PPC
2012
Sunny King
11
гибридный механизм proof-of-work/proof-of-stake, не имеет верхнего предела на общий объём эмиссии.
NXT
NXT
2013
BCNext
8,4
proof-of-stake. Создана для использования в качестве платёжного инструмента на децентрализованной платформе Nxt.
Namecoin
NMC
2011
Vinced
6
proof-of-work. Создана для использования в качестве децентрализованное DNS для затруднения интернет-цензуры.